Целенаправленность – важнейшая характеристика педагогического процесса, основной задачей которого является воспитание личности человека. Объект воспитания в национальной системе образования – личность украинского гражданина, развивать и формировать которую можно лишь целенаправленными учебно-воспитательными воздействиями. Целеустремленность воспитания означает обоснованную последовательность целей воспитания, постоянная корректировка воспитательных действий. Цель определяет не только характер отдельных воспитательных воздействий, но и направленность и специфику функционирования как всего воспитательного процесса, так и каждого его компонента. Основной целью воспитания в нашем обществе подчиняются содержание, организация, методы, формы и результат воспитания. Поэтому проблема цели воспитания в педагогике является фундаментальной.

В «Словаре украинского языка» цель определяется как то, «к чему стремятся, чего пытаются достичь; цель». Цель – это образ определенного предполагаемого результата, на достижение которого направлены или будут направлены действия. Атрибутом любой цели есть определенное побуждение, волевое отношение воспитанника к ожидаемому результату, его желание, стремление реализовать цель. Конечная цель – это самоцель всей деятельности воспитанника, она ее насквозь пронизывает и сводит все другие цели к роли вспомогательных средств.

Цель воспитания – это заранее определенные результаты формирования, развития и постоянного самосовершенствования личности, которых стремятся достичь в процессе воспитания. 


К. Д. Ушинский подчеркивал важность определения цели и задач воспитания: «Что сказали бы вы об архитекторе, который, закладывая новое здание, не сумел бы ответить на ваш вопрос о том, что он будет строить, – храм, посвященный богу истины, любви и правды, просто ли дом.., отель.., кухня.., кузницу.., музей... или, наконец, сарай для складывания туда всякого, никому не нужного хлама? То же самое вы должны сказать о воспитателе, который не сможет четко определить вам цель своей воспитательной деятельности... Вот почему, вверяя воспитанию чистые и впечатлительные души детей, вверяя для того, чтобы оно провело в них первые, а потому самые глубокие черты, мы имеем полное право спросить воспитателя, какой цели он будет добиваться в своей деятельности, и потребовать на этот вопрос ясного и категорического ответа». 


«Я под целями воспитания, – подчеркивал А. С. Макаренко, – понимаю программу человеческой личности, проблему человеческого характера, причем в понятие характера я вкладываю все содержание личности, то есть и характер внешних проявлений, и внутренней убежденности, и политическое воспитание, и прочь всю картину человеческой личности; я считаю, что мы, педагоги, должны иметь такую программу человеческой личности, к которой должны стремиться».

Основным признаком цели воспитания является ее объективность, которая определяет способ и характер деятельности воспитателя и воспитанника. В истории известны различные цели воспитания диктовались объективными причинами.

Безусловно, определяющими являются идеология и политика государства. Нет ни одного государства, которое бы цели воспитания не направляла на укрепление государственного устройства и общественных отношений. Так, за период первобытнообщинного строя целью воспитания было вооружение воспитанников знаниями, навыками и умениями, необходимыми в суровой повседневной жизни. В рабовладельческом обществе детей рабовладельцев готовили к роли властителей, которые наслаждаются жизнью, а детей рабов к выполнению приказов обладателей, физического труда, покорности. При феодализме у детей феодалов воспитывали «рыцарские добродетели», а детей крестьян в «школе» под открытым небом готовили к работе на своего хозяина. Следовательно, уровень развития производительных сил и производственных отношений, присущий каждой социально-экономической формации, являются основным фактором, который определяет цели и характер воспитания в обществе. Поэтому история педагогики – это ряд зарождения, осуществления и отмирания целей воспитания и процесс их реализации в конкретных педагогических системах. 


Кроме этого, следует учитывать закономерности физиологического и психического развития человека, ведущие идеи философской мысли о сущности человеческой природы и предназначения, достижения педагогической науки, уровень общественной и материальной культуры, методы исследования.