Отрасль педагогики, включает теорию обучения, называется дидактикой (от греч. didacticos – поучительный). Современная дидактика – самый устоявшийся раздел в педагогике; она выделилась в самостоятельную научную отрасль из системы философских знаний в начале XVII века благодаря английскому философу Франсісу Бекона (1561-1626). Безусловно, дидактика менялась и меняется; шагая в ногу со временем, впитывает в себя мировые научные достижения.

Однако структура ее остается классической.

Считается, что термин дидактика ввел немецкий педагог Вольфганг Ратке (1571-1635), который так назвал научную дисциплину, которая исследует теоретические основы обучения.

Основателем дидактики был Я. А. Коменский. Как педагог-практик он вошел в историю благодаря своим предложениям по организации школьного обучения, разработкой оригинальных учебных пособий. 

Его фундаментальный труд «Великая дидактика или та, содержащая универсальную теорию учить всех всему» и до сих пор имеет большое научно-педагогическое значение. Еще в XVII веке Я. А. Коменский обосновал принцип естественности образования, классно-урочную систему: деление учащихся одного возраста на классы, а учебного времени – на учебные годы, четверти с каникулами между ними, ежедневные занятия – на 45-минутные уроки и 10-20-минутные перерывы. Ему также принадлежат концепции предметной системы преподавания с определенными программами экзаменов в конце года, а также профессионализма учителей (к тому времени их подготовка ограничивалась знанием предмета, они не разбирались в методике преподавания). 

Из других книг наибольшую популярность приобрели еще два: «открытая дверь языков и всех наук», где впервые сочеталось освоения латинского языка с изучением окружающей среды, и «Мир чувственных вещей в картинках», которая, по сути, была иллюстрированной детской энциклопедией первичных знаний. Эта книга была переведена на многие языки, в том числе и на русском, и более 150 лет она была лучшим учебником для начального обучения.

Всемирно прославленным учителем был Г. С Сковорода, о котором сказано: под чубом и в украинской свитке содержатся свой Пифагор, Лейбниц и Ориген. Введенное им понятие «работы», то есть труда по призванию как средства самореализации личности, является, по сути, созвучным с современными дидактическими концепциями. Успех, по его мнению, зависит не от масштаба роли, а от ее соответствия внутренним способностям исполнителя. «Натура – это единственный и настоящий учитель. Не мешай ей, а только расчищай дорожку. Учитель – то есть служитель натуры. Учить и учиться нужно... к этому благосклонна человек: это дает сердешный покой и удовлетворение собой, своим положением, своим полом». 

Концепция «работы» опирается также на принцип «равного неравенства», о котором Г. Сковорода говорит: «...Только глупцы равное равенство в мир ввесть всуе покушаются». Через индивидуально неповторимый связь с Богом человек отличается от других по своей внутренней природой. Идея равенства имеет смысл с точки зрения создания достаточных предпосылок каждому реализовать свой поезд до сродного жизни. 

На рубеже XVIII-XIX веков, когда светская школа уже имела приоритет над конфессиональной, в дидактике сложилась теория формального, а впоследствии – материального воспитания и образования.