Социальная среда является одной из основных категорий социальной психологии, социальной философии, социологии, социальной педагогики. Но только социальная педагогика и теория воспитания всесторонне рассматривают его педагогические аспекты, воспитательное воздействие на личность, обосновывают воспитательные функции. Ведь социальная среда как постоянный источник пополнения личного опыта, знаний питомца является тем объективным фактором, что определяет его жизненные установки, личностную направленность, характер потребностей, интересов, интересов, ценностных ориентаций, реальное поведение, процесс самоопределения и самореализации. 

«Понятие «социальная среда» является видовым по отношению к более общего понятия «среда», содержанием которого является все то, что окружает вещь, растение, животное или человека и влияет на них непосредственно или косвенно.... До среды должны быть отнесены экономические, политические, социальные и духовные условия и отношения, территориальные и другие социальные сообщества и объединения той мере, в какой они стихийно или целенаправленно, прямо или косвенно воздействуют на сознание и поведение личности». 

Понятие «общество» и «социальная среда» являются однопорядковыми, но не тождественными. Понятие «социальная среда» предполагает существование совокупности социальных условий по отношению к определенному социальному субъекту (личности, группы, коллектива, класса), поэтому для каждого из них значение этого понятия будет разным. Те или иные общественные условия становятся элементами социальной среды в том случае, когда как влияют на социальный субъект.

Итак, среда – все то, что окружает человека – начиная с семьи, включая среду социальное, которое создает условия для ее развития, социализации и формирования как личности. Социальная среда – это совокупность общественных, материальных и духовных условий, факторов, отношений, в которых существует личность и которые, так или иначе, влияют на ее сознание, поведение и деятельность.

Социальная среда представляет собой сложное структурное образование, которое характеризуется многочисленными уровнями, сложными связями и отношениями между элементами. Различают социальную среду в широком смысле – макросреда, охватывающая всю общественно-экономическую систему, социум, к которому принадлежит ученик (например, школа), и в узком смысле – микросреда: непосредственное социальное окружение ученика – семья, определенная общность (например класс), неформальная группа (круг ровесников) и др.

Влияние социальной среды на личность воспитанника и ее дальнейшее развитие одностороннее, он происходит через микросреду. Непосредственное социальная среда является связующим звеном между личностью и обществом. Важнейшие структурные компоненты микросреды – первичный трудовой или учебный коллектив, профсоюзная и другие общественные организации по месту работы, неформальное объединение по интересам и тому подобное.

Особенности социальной среды: 

– уровень и характер возможностей для самоактуализации и самореализации, проявления индивидуальных способностей и творческого потенциала личности; 

– уровень единства и целостности составляющих элементов (социальных отношений, социальных сфер); 

– уровень равномерности развития различных элементов и сфер социальной среды.

Разновидностью социальной среды является конкретное профессиональное сообщество, представляет собой совокупность различных условий, которые непосредственно влияют на личность воспитанника во время выполнения профессиональных функций. 

Условия, которые непосредственно влияют на личность в социальной среде, можно классифицировать на две группы – общественные и материально-физические. К первой относятся первичные коллективы, педагогический процесс, ритуалы, социальная среда определенного региона, ко второй – материально-бытовые условия жизнедеятельности воспитателей и воспитанников в конкретной образовательно-воспитательной системе, морально-психологический климат в коллективе и тому подобное. 

Элементы конкретной среды могут влиять на человека прямо или косвенно, стихийно или целенаправленно. Воздействие может быть случайным или закономерным, устойчивым или временным. Воспитательная работа должна ослабить ассимиляцию факторов влияния социальных процессов, которые обусловливают наряду с положительным влиянием социальной среды негативные моменты, которые дестабилизируют сознание и поведение личности.