Автором теории формального образования является. Ф. Гербарт – немецкий философ и педагог, который считал, что мир состоит из простых «реалов» – элементов и связей и их сочетания. Поэтому объем сознания человека является ограниченным, и его можно формировать четырьмя ступенями обучения: 

• на первой ступени («ясность») применяется первичное ознакомление ученика с предметом познания; 

• на втором («ассоциация») устанавливается связь новых элементов знаний с предыдущими известными; 

• на третьем («система») используется такая компоновка материала, которое подает его в виде правила или закона; 

• наконец, на четвертой ступени («метод») происходит применение полученных знаний на примерах, во время решения упражнений, заданий, тренировок.

Эту теорию было положено в основу гимназической образования в России.

Теорию материального образования обосновал английский философ Герберт Спенсер(1820-1903). Поскольку система И. Ф. Гербарта была ориентирована на подготовку интеллигенции, чиновничества, правящей элиты, то система Г. Спенсера была направлена, прежде всего, на подготовку специалистов-практиков, квалифицированных техников и рабочих. Дидактические основы материального образования основывались на необходимости пяти видов человеческой деятельности: самосохранение, добывание средств для жизни, воспитания потомства, выполнения социальных функций, досуга.

Основателем украинской дидактики был великий педагог К. Д. Ушинский, который считал себя украинцем, много времени работал и жил в Украине, похоронен в Киеве. Он создал целостную дидактическую систему на научно-материалистической основе. Предложив модель дидактического процесса и четко определив две основные цели, которые реализуются одновременно, – овладение системой научных знаний и развитие умственных способностей, – Ушинский разрабатывает психологически аргументированные технологии обучения грамоте, развития мышления, обосновывает условия эффективного протекания процесса усвоения знаний, педагогического взаимодействия учителей и учащихся, что реализуется средствами побуждение детей к самостоятельной и активной познавательной деятельности. 

Эти две цели, по его мнению, и является сущностью процесса обучения. Ум развивается только в процессе усвоения знаний. Он – не что иное, как хорошо организованное сознание. Поэтому одностороннее увлечение задачей развития ума без связи с усвоением знаний, так же как и задачей обеспечения готовых знаний без внимания к развитию разума, противоречит законам развития сознания человека. Ушинский формулирует важное положение: развивать ум вообще – дело невозможное, ибо разум, или, лучше сказать, сознание, обогащается только приумножением фактов и переработкой их. В этом утверждении выражена закономерная связь между изучением материала, характером деятельности сознания и изменением сознания, т. е. закономерность развития сознания в обучении.