Основу педагогической теории составляют базовые категории – широчайшие, ведущие понятия педагогики. Такими категориями в педагогике является воспитание, обучение, образование, педагогический процесс. Педагогика широко оперирует общенаучными понятиями «развитие» и «формирование». (Эти и другие категории будут анализироваться в следующих темах.)

Понятие «воспитание» употребляется в широком и узком социальном смысле слова, а также в широком и узком педагогическом смысле. 


В широком социальном смысле воспитание – это передача социального опыта, накопленного человечеством, от старших поколений младшим. 


В узком смысле – направленное воздействие на человека общественных институтов с целью передачи ему определенных знаний, привитие навыков и умений достойного поведения, формирование научных убеждений, общественных ценностей, нравственных и политических ориентиров, жизненных установок и перспектив. 


В широком педагогическом смысле воспитание – целенаправленный, организованный и планомерный влияние воспитателей, определенного организованного социальной среды (например учебно-воспитательных заведений) на воспитанника с целью формирования его личности. Понятие «воспитание» в таком случае охватывает весь учебно-воспитательный процесс. 


В узком смысле – процесс и результат воспитательной работы, направленной на решение конкретных воспитательных задач.

Содержание понятия «обучение» целесообразно проанализировать в контексте задач европейской школы, которые были определены в докладе Жака Делора Международной комиссии «Образование XXI века», – учить учиться, учить работать, учить быть, учить жить.

«Учить учиться – это формировать ученические умение овладевать и оперировать самой разнообразной информацией, которые утверждают молодую личность в роли ученика и, что не менее важно, в роли будущего воспитателя. Ведь когда в свое время сегодняшние воспитанники сами станут родителями, они должны передавать приобретенные ими знания и опыт своим потомкам и наследникам. 


Учить работать – это обеспечивать не только способность эффективно овладевать профессиональными навыками, но и умение находить выход в самых непредвиденных производственных ситуациях, уметь сотрудничать в коллективе, соотносить себя с конкретными профессиональными ролями и эффективно их выполнять. 


Учить жить – это утверждать целостное мировоззрение и мировосприятие, помогать учащимся находить личностный смысл жизни, достигать моральной и духовной зрелости, становиться ответственными как за личную судьбу, так и за судьбу общественности. 


Учить быть – это прививать и развивать талант к интерпретации социальных, дружеских и семейных отношений, воспитывать способность к эмпатии, персонифицированных взаимоотношений с другими людьми».

Теория обучения называется дидактикой. Образование – это одновременно и процесс, и результат завершенного обучения (например среднего, высшего, повышения квалификации). 


«Образование в Украине как в демократическом государстве должна ориентироваться прежде всего не на хозяйственные нужды, а на нужды человеческие, учитывая в такой способ и хозяйственные проблемы», – подчеркивает И. А. Зязюн. «Смысл и цель образования – человек в постоянном развитии, ее духовное становление, гармонизация отношений с собой и другими людьми, с миром... Система образования создается для человека, функционирует и развивается в ее интересах, служит полноценному развитию личности и в идеале ее назначение – счастье человека».

Педагогический процесс – это динамическая система, которая объединяет процессы воспитания, обучения, развития и самосовершенствования личности воспитанника.

Понятие «развитие» имеет неоднозначный смысл. С. В. Гончаренко так его определяет: «Развитие личности – процесс формирования личности как социального качества в результате его социализации и воспитания». За Г. С Костюком, развитие «не ограничивается количественными изменениями, ростом того, что уже есть, а содержит «перерыва непрерывности», то есть качественные изменения. Количественные изменения обусловливают возникновение новых качеств, то есть признаков, свойств, которые образуются в ходе самого развития, и исчезновения старых. Развитие есть там, где рождается что-то новое и одновременно старое отживает». 
Итак, развитие – это процесс и результат количественных и качественных изменений в организме человека.

Формирование – это придание определенной формы, законченности процесса становления личности, достижения ею уровня зрелости и стабильности. Иначе говоря, формирование является процессом становления человека как социального существа под воздействием различных факторов, например социальных, экономических, идеологических, психологических, педагогических и др. Процессы формирования, развития и воспитания личности взаимосвязаны и взаимообусловлены.

До основных педагогических категорий также относят самовоспитание, самообразование, саморазвитие, перевоспитание. 


Самовоспитание – целеустремленная работа человека относительно духовного, умственного, морального, волевого, эстетического, физического развития, совершенствования и устранения отрицательных черт характера. 


Самообразование – это образование, которое приобретается в процессе самостоятельной работы воспитанника без прохождения систематического курса обучения в стационарном учебном заведении. Хотя она также является составной частью педагогического процесса в стационарных учебных заведениях. 


Саморазвитие – это самостоятельная работа воспитанника над формированием и развитием в себе духовных, умственных, физических и других способностей и наклонностей. 


Перевоспитание – это целенаправленная индивидуальная работа взрослых над устранением недостатков в трудновоспитуемых или педагогически запущенных детей. Такая работа предусматривает исправление отклонений, пороков, негативных последствий, допущенных в формировании и развитии личности воспитанника. Ведущим механизмом перевоспитания считается убеждение – в первую очередь, общественно полезная деятельность.

Следовательно, проблемы педагогики достаточно широки и многогранны. Это значит, что к ее изучению следует относиться чрезвычайно ответственно, формировать свое видение основных проблем.