В педагогике ведущим и самым широким понятием является «педагогический процесс» (в ряде источников употребляется синоним – «учебно-воспитательный процесс»). Его содержание и организация является одной из основных функций любой образовательно-воспитательной системы. Те системы, которые организуют педагогический процесс, определяются как «педагогические системы». К ним относят: школы, высшие учебные заведения, воинские подразделения и части и тому подобное. 

Само понятие «процесс» происходит от латинского слова processus, которое означает происхождение, продвижения вперед.

В словаре иностранных слов даются следующие определения процесса:

1). Последовательная смена предметов и явлений, происходит закономерным порядком.

2). Совокупность ряда последовательных действий, направленных на достижение определенного результата. 

В педагогике этот термин начали использовать в начале XX века. Впервые обосновал понятие «педагогический процесс» известный русский педагог П. Ф. Каптерев (1849-1922) – автор многочисленных трудов по истории и теории педагогики – в книгах «Дидактические очерки» (1895) и «Педагогический процесс» (1905), где подчеркнул необходимость целостности и единства обучения и воспитания. Например, в работе «Педагогический процесс» он так определяет это понятие: все, что происходит в школе в отношении обучения и воспитания, то есть совокупная учебно-воспитательная деятельность, – это и есть педагогический процесс. 

К такому мнению присоединился и А. П. Нечаев, который вместе с П. Ф. Каптеревим разработал основы психологической дидактики, а также Н. К. Крупсъка. В своем труде «Воспитание» она определила необходимость единства двух основных процессов – обучения и воспитания. Автор учебника «Педагогика» А. Г. Пинкевич (1884-1939) также отстаивал идею единства и целостности учебно-воспитательного процесса. 

Однако были и такие примеры, когда отдельные теоретики разделяли дидактику и теорию воспитания, а в жизни учебных заведений происходило наоборот – воспитание и обучение осуществлялись обоюдно. Например, Н. В. Крупенина, В. Н. Шульгин социолегализировали этот процесс. Они под педагогическим процессом понимали всю совокупность воздействий, которые формируют человека, и были авторами «теории» отмирания школы. Другие биолегализировали педагогический процесс, утверждая, что развитие человека не зависит от условий жизни и воспитания, что это просто процесс раскрытия унаследованных человеком свойств и способностей. Отдельные мысли педологии относятся к этой концепции. Некоторые авторы (например А. Г. Калашников) пытались обосновать правомерность признания обоих этих основ, но отвергая крайности каждой из них. Сторонники такого мнения человека рассматривали как пассивный продукт воспитания, отрицали значение биогенетических законов для педагогики.

Только в 70-х годах XX века теория вернулась к объединению воспитания и обучения в единое целое. Важную роль в теоретическом определении этого понятия сыграли ученые Ю. К. Бабанский, Н. А. Данилов, Г. М. Скаткин, а впоследствии – С.В. Гончаренко, П. Подласый. 

Ю. К. Бабанский дает следующее определение педагогического процесса: «Педагогический, учебно-воспитательный процесс... является органическим единством процессов обучения, воспитания и развития. Суть его состоит в передаче социального опыта старшими и усвоении его подрастающими поколениями посредством их взаимодействия, направленного на удовлетворение современного общества во всестороннем, гармоничном развитии личности». 

Практически этой же точки зрения придерживается С. В. Гончаренко: «Педагогический процесс (учебно-воспитательный процесс) – целенаправленная, сознательно организованная, динамичная взаимодействие воспитателей и воспитанников, в процессе которого решаются общественно необходимые задачи образования и гармоничного воспитания. Педагогический процесс – целостный процесс, органически сочетающий обучение, воспитание и развитие воспитанников. Компоненты педагогического процесса: цель, задачи, содержание, методы, средства и формы взаимодействия педагогов и воспитанников, результат».